HIROSHIMA -  Het is een misverstand te denken dat alleen Europese merken op een rijke geschiedenis terug kunnen kijken, want het Japanse Mazda vierde de afgelopen maand haar 90-jarig bestaan.

Mazda werd in 1920 opgericht onder de naam Toyo Cork Koygo, dat in eerste instantie machineonderdelen produceerde, maar al snel overstapte naar de productie van voertuigen. In 1931 lanceerde het bedrijf de Mazda-Go, een soort motorfiets die voorzien was van een laadbak. Nadat het bedrijf gedurende de Tweede Wereldoorlog geweren geproduceerd had voor het Japanse leger, duurde het tot 1959 voordat de eerste Mazda personenauto de fabriekspoorten verliet in de vorm van de olijke R360. Deze auto staat te boek als de allereerste zogenaamde kei-car, een kleine, lichtgewicht stadsauto.

In de jaren zestig baarde Mazda opzien toen de fabrikant zich toelegde op de ontwikkeling en serieproductie van de Wankelmotor, allereerst in de Cosmo Sport uit 1967, maar later ook in een hele reeks aan zogenaamde RX-modellen, waarvan de meest recente de uit 2003 stammende RX-8 is. In de Verenigde Staten lepelde het merk zelfs een wankelmotor in een pick-up. De focus op dit type motor, dat niet bijster zuinig met brandstof omsprong, was overigens geen onverdeeld succes, vooral niet toen de consument na de oliecrisis van 1973 massaal opzoek ging naar zuinigere auto's. Vanaf het begin van de jaren tachtig werd Mazda langzaam maar zeker opgeslokt door Ford, dat uiteindelijk bijna 40 procent van het bedrijf in handen had.

Anno 2010 is Mazda voor een groot deel losgeweekt uit de Ford Motor Company, maar het grote succes van vroeger, althans in Nederland, blijft vooralsnog uit. Ter illustratie, in de vroege jaren negentig verkocht het merk bijna 29.000 auto's per jaar in ons land. De afgelopen twee jaar kwam dat aantal niet boven de 5.000 exemplaren uit.